Mieux comprendre les tremblements de terre et les éruptions volcaniques… avec des biscuits!

* Publié une première fois en 2010, ce billet a été mis à jour en juillet 2022.

Nous avons tellement aimé ce billet de nos collègues de la Croix-Rouge américaine à Portland, en Oregon, que nous avons décidé de le publier à notre tour!

L’an dernier, j’ai eu le plaisir de travailler avec un professeur de géologie et de vulgarisation scientifique de l’Université de l’Oregon, Robert Lillie (dont vous pouvez découvrir le profil en anglais ici) et j’ai appris comment expliquer clairement et facilement l’action des volcans et des tremblements de terre!

Afin d’aider les gens à comprendre que le mouvement des plaques tectoniques est à l’origine des tremblements de terre et des éruptions volcaniques, il a créé des représentations visuelles toutes simples… avec des biscuits! Dans ce billet, nous découvrirons les différents types de plaques tectoniques, en nous penchant sur la notion des frontières de plaques au moyen d’une petite simulation qui fait appel à des biscuits Oreo double crème, selon l’exposé (en anglais seulement) du professeur Lillie.
 
Une plaque glissant sur l’asthénosphère  A) Des plaques divergentes
B) Des plaques convergentes   C) Des plaques coulissantes

Dans nos simulations sur les frontières des plaques tectoniques avec des biscuits Oreo, le biscuit du haut est la lithosphère, la garniture crémeuse, l’asthénosphère et le biscuit du bas, le manteau inférieur. Faites tourner délicatement le biscuit du haut pour le décoller de la crème, puis faites-le glisser sur la crème pour simuler le mouvement de la plaque lithosphérique rigide sur l’asthénosphère, qui est souple. Ensuite, brisez le biscuit en deux morceaux. Que représente le son qu’émet cette cassure? Un tremblement de terre! En effet, les tremblements de terre surviennent au niveau de la lithosphère, une couche froide et friable, et pas dans l’asthénosphère, la couche malléable qui se trouve en dessous.

A) Pour simuler le mouvement de plaques divergentes, faites glisser les deux moitiés de biscuit en les éloignant l’une de l’autre. Vous observerez que sous l’action de ce mouvement, la crème entre les deux « plaques » tend à créer une saillie qui rappelle le jaillissement, la décompression et la fonte partielle de l’asthénosphère dans les failles médianes des océans et les zones de rift continental (p. ex. en Islande).

B) Pour simuler le mouvement de plaques convergentes, appuyez sur un morceau de biscuit de façon à ce qu’il glisse sous l’autre moitié. C’est seulement dans cette situation que la froide et fragile lithosphère se déplace en profondeur, créant les conditions nécessaires à la survenue d’un séisme profond. Les tremblements de terre les plus dévastateurs se produisent ainsi, dans les zones de subduction, lorsque des plaques convergentes coincées ensemble depuis des siècles se déplacent soudainement (p. ex. dans l’ouest de l’Oregon).

C) Pour simuler le mouvement de plaques coulissantes, faites glisser les deux morceaux de biscuit en directions inverses sur la crème. Vous constaterez que les « plaques » ne glissent pas facilement, mais « collent » sporadiquement avant de recommencer à bouger (p. ex. la faille de San Andreas en Californie).

La première photo de gauche permet aussi d’expliquer la création d’un point chaud avec un biscuit. Imaginez qu’un morceau de braise était enfoui dans la garniture crémeuse : la chaleur provoquerait la création d’une chaîne de volcans dans le biscuit du dessus (p. ex. les îles hawaïennes, Yellowstone). Pour en savoir plus, vous pouvez lire l’article (en anglais seulement) de Robert Lillie ici.

Les tremblements de terre peuvent survenir en tout temps, sans avertissement. Soyez prête ou prêt à régir si un tremblement de terre frappe dans votre région. Sachez ce qu’il faut faire avant, pendant et après un tremblement de terre.

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